Volledig scherm
Een van de spaarzame beelden van de Sentinelezen, gemaakt door de Indiase kustwacht. © Coast Guard India

Missionaris overleeft ontmoeting met ‘meest geïsoleerde stam ter wereld’ niet

Een Amerikaanse missionaris die de inheemse bevolking van een Indiaas eiland had willen bekeren tot het christendom, is direct bij aankomst gedood. Hij is niet het eerste slachtoffer van de Sentinelezen, ook wel de meest geïsoleerde stam ter wereld genoemd.

John Allen Chau (27) betaalde vissers om zich afgelopen weekend naar het Noord-Sentineleiland te laten varen, waarna hij het laatste stukje zelf per kano aflegde. Ver zou hij niet komen. Eenmaal aan land werd een pijlenregen hem fataal. ,,Hij werd aangevallen met pijlen, maar bleef wandelen’’, vertelde een visser volgens Indiase media. De vissers zijn aangehouden door de Indiase politie, tegen de inheemse stam zelf zal hoogstwaarschijnlijk geen actie worden ondernomen.

Volledig scherm
Noord-Sentineleiland vanuit de lucht. © NASA

Hoe dit mogelijk is? Nou, de Sentinelezen hebben een nogal aparte status. Al 60.000 jaar bevolken ze het 72 vierkante kilometer grote paradijselijk ogende eiland, omgeven door koraalriffen en bijna volledig bedekt door mangroven. Schattingen over de omvang van de stam lopen uiteen van veertig tot vijfhonderd personen.

Maar eigenlijk heeft niemand echt een idee. Contact met de bewoners van het afgelegen eiland in de Golf van Bengalen is op zijn zachts gezegd schaars. Hun taal en gewoonten zijn een mysterie voor ons. Wat we wel (bijna) zeker weten: ze hebben geen internet, landbouw of vuurwapens. Vermoed wordt dat deze jagers-verzamelaars niet weten hoe ze vuur moeten maken, maar wachten op een blikseminslag en houden het vuurtje zo lang mogelijk brandend. Hun leven zou nog het beste te vergelijken met dat van onze voorouders 10.000 jaar geleden.

En dat leven bevalt de Sentinelezen prima. De ‘begroeting’ die Chau ten deel viel, is hun gebruikelijke ritueel wanneer bezoekers hun eiland betreden. In 2006 werden twee vissers gedood die iets te dicht in de buurt kwamen, een helikopter die na de tsunami in 2004 eventuele overlevenden wilde helpen, werd eveneens op pijlen getrakteerd.

Op dat moment had de Indiase overheid alle pogingen om contact te maken al gestaakt. Vanaf 1967 probeerde India de eilandbewoners te paaien met cadeaus, zonder veel succes. Aan een expeditie van National Geographic in 1974 hielden de Sentinelezen onder meer een kleine plastic auto, een pop, kokosnoten en pannen over. Hun antwoord? U raadt het al: pijlen. De regisseur van de beoogde documentaire werd in zijn dij getroffen.

Inmiddels wordt het eiland met rust gelaten. Sterker nog: bezoek aan het eiland is verboden. En dat is wel zo verstandig, volgens de organisatie Survival International, die de Sentinelezen de meest geïsoleerde stam ter wereld noemt. ,,Ze zijn de kwetsbaarste gemeenschap op deze planeet, staan machteloos tegen ziektes als griep of mazelen. De kans dat ze uitgeroeid zullen worden door een epidemie is heel groot.’’

Nog een reden dus, om met een grote boog om dit bijzondere eiland heen te varen.

Volledig scherm
De gebruikelijke begroeting: met pijl en boog. © Indian Coastguard